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Que voit-on sur cette magnifique photo de « boule de feu » dans l’espace ?

L’éruption courte et puissante d’une naine blanche a été observée pour la première fois par un instrument à rayons X. La captation de cette « nova » confirme une prédiction vieille de 30 ans.

L’instrument à rayons X eROSITA était pointé vers le ciel, le 15 juillet 2020, scrutant sans relâche le ciel. Pendant 22 balayages, l’espace avait tout ce qu’il y a de plus paisible. Puis arriva le 23e balayage : dans le spectre des rayons X, et dans la région alors scrutée, on pouvait voir un éclat lumineux intense. Au 24e balayage, le flash avait disparu, tout était redevenu calme.

À 8 250 années-lumière de nous, près de la constellation australe de Reticulum, une étoile s’est brusquement éclairée. Dans un coup de chance dont seule la science a le secret (car l’instrument n’était pointé dans cette région cosmique que 35 secondes), l’observatoire a enregistré, aux rayons X, le moment extrêmement court et intense de son éruption. L’image, ainsi que l’analyse qui en découle, viennent d’être publiées dans Nature le 11 mai 2022.

22e balayage à gauche : rien. 23e balayage au centre : nova. 24e balayage à droite : plus rien. // Source : Nature, Konig & al., 2022
22e balayage à gauche : rien. 23e balayage au centre : nova. 24e balayage à droite : plus rien. // Source : Nature, Konig & al., 2022

Que voit-on sur la photo ?

Ce qu’on y voit, ce n’est pas une supernova, mais une nova : c’est ainsi que l’appelle l’éclaircissement soudain d’une étoile de type naine blanche.

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