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La Nasa n’utilisera plus son télescope qui voyageait dans un avion

L’avion télescope SOFIA fait ses adieux. L’observatoire volant de l’agence spatiale américaine achèvera sa mission, au plus tard le 30 septembre 2022. Mais pour quelles raisons ?

La Nasa a annoncé sur son site officiel mettre un terme à la mission SOFIA (Stratospheric Observatory For Infrared Astronomy), au plus tard le 30 septembre 2022. Pour rappel, c’est par le biais d’un avion Boeing, chargé de transporter un télescope d’observation, que l’agence spatiale avait lancé cette mission. La mission principale s’était terminée en 2019, mais elle avait été prolongée ensuite.

Porte du télescope SOFIA. // Source : Flickr/CC/Ian Abbott (photo recadrée)
Porte du télescope SOFIA. // Source : Flickr/CC/Ian Abbott (photo recadrée)

Pourquoi mettre fin à la mission du télescope avion SOFIA ?

Le problème est principalement d’ordre financier. Dans son communiqué publié le 28 avril, la Nasa a déclaré avoir « conclu que la productivité scientifique de SOFIA ne justifie pas ses coûts d’exploitation. Le rapport a également révélé que les capacités de SOFIA ne coïncident pas de manière significative avec les priorités scientifiques que l’enquête décennale a identifiées pour la prochaine décennie et au-delà. »

L’enquête des académies nationales sur l’astronome et l’astrophysique 2020, dont il est fait mention ici, a bien évalué l’intérêt de poursuivre la mission SOFIA, en pesant le pour et le contre. La Nasa estime que la faible productivité scientifique de SOFIA justifie un arrêt de l’opération avant la fin de l’année.

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