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Boeing s'apprête à effectuer un vol crucial pour la sécurité des astronautes de sa future navette spatiale

Boeing se prépare à effectuer un vol test crucial, ce vendredi 20 décembre 2019, avec sa nouvelle navette CST-100 Starliner, censée pouvoir amener des astronautes vers la Station spatiale internationale (ISS). Le constructeur aéronautique et aérospatial américain, empêtré dans une crise avec ses 737 Max immobilisés au sol depuis le crash mortel de l'un d'eux en Éthiopie en mars dernier, va lancer son Starliner en orbite lors d'une mission de démonstration qu'elle a baptisée "vol test en orbite" ("Orbital Flight Test").

Ce vol s'effectuera sans humain, mais avec un mannequin en combinaison spatiale appelé Rosie et 279 kg de fournitures et autres équipements. L'objectif est de montrer que le vaisseau est 100% sécurisé pour faire voler des astronautes de la NASA à destination de l'ISS dans un avenir proche — si tout se déroule comme prévu, deux astronautes hommes et une astronaute femme voleront à bord de la Starliner à la mi-2020. La navette, réutilisable et qui comporte sept places à bord, sera lancée ce vendredi 20 décembre à bord d'une fusée Atlas V construite par United Launch Alliance (ULA) depuis le site de Cape Canaveral, en Floride. Le décollage aura lieu à 6h36, heure locale, soit 12h36, heure française.

Un peu plus de 24 heures plus tard, la Starliner devrait s'amarrer à l'ISS et elle retournera sur Terre — plus précisément à la base militaire de White Sands au Nouveau-Mexique — le 27 décembre 2019 à l'aide de parachutes pour ralentir sa descente. Dans son communiqué, la NASA précise qu'il s'agit "de la prochaine étape vers la mission test habitée qui mènera les astronautes de la NASA Nicole Mann et Mike Fincke et Chris Ferguson de Boeing à bord de l'ISS, où ils resteront pour une mission prolongée. La NASA validera la performance des systèmes de Boeing avant d'embarquer l'équipage à bord du vaisseau spatial."

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