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Ce petit dinosaure chassait dans la nuit noire

·2 min de lecture

Il possède des adaptations semblables à celles des chouettes modernes qui sont des animaux nocturnes.

Quelque 10.000 espèces d'oiseaux sont actuellement recensées, parmi elles quelques-unes (peu nombreuses) ont développé des adaptations visuelles et auditives pour traquer leurs proies de nuit. Leurs lointains ancêtres, les dinosaures théropodes, avaient-ils eux aussi adoptés de tels changements ? Une vaste revue des oreilles internes et de la vision de plusieurs dizaines d'espèces vivantes et fossilisées a permis d'identifier un petit dinosaure qui pouvait chasser la nuit.

Comme la chouette

Cette recherche, menée par une équipe internationale dirigée par Jonah Choiniere de l'Université de Witwatersrand en Afrique du Sud, s'est concentrée pour l'audition sur la longueur de la cochlée des oiseaux (la lagena), l'organe qui permet de traiter les informations sonores entrantes. La comparaison entre les différents fossiles a permis de constater que certains dinosaures théropodes comme les tyrannosaures et les raptors possédaient des capacités auditives au-dessus de la moyenne sans doute pour détecter leurs proies à plus grande distance. Mais c'est l'organe auditif, reconstitué en 3D, d'un petit dinosaure de la famille des Alvarezsauridae, des théropodes proches du groupe des oiseaux, qui a le plus interpellé les chercheurs. Sa cochlée est en effet très allongée et ressemble étrangement à celle de l', une chouette capable de chasser dans le noir total en se guidant sur les sons émis par ses proies. L'animal, baptisé Shuvuuia deserti ("oiseau du désert"), a été découvert dans le désert de Mongolie et est âgé de 70 millions d'années environ. C'est un petit théropode de la famille des Alvarezsauridae, des bipèdes à plumes, et ce dernier avait la taille d'un poulet. Son organe auditif laisse penser qu'il était capable des mêmes performances que la chouette et donc d'avoir une activité nocturne, estiment les chercheurs dans un article publié par la revue .

Comparaison de la cochlée de la chouette effraie (gauche) et du dinosaure. Crédit : Jonah Choiniere/Wits University.

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