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L'Agence spatiale européenne lance une mission clé pour étudier les exoplanètes

Après six années de travail, l'Agence spatiale européenne (ESA), en partenariat avec l'agence spatiale suisse, lance ce mardi 17 décembre 2019 la mission CHEOPS (acronyme de CHaracterising ExOPlanets Satellite, soit Satellite de caractérisation des exoplanètes en français) pour observer les étoiles brillantes et proches qui abritent des exoplanètes d'une taille comprise entre celles de la Terre (avec 12 756 km de diamètre) et de Neptune (49 244 km de diamètre) et qui n'ont pas d'équivalence dans notre Système solaire. Si les conditions météorologiques le permettent — en cas de vents violents, le lancement pourrait être reporté — le satellite CHEOPS va décoller à bord d'une fusée Soyouz-Frégate depuis Kourou, en Guyane, vers 9h54, heure de France métropolitaine et sera directement placé sur une orbite héliosynchrone à 700 km d'altitude.

Ainsi, "l'arrière du satellite sera en permanence face au Soleil avec un nombre minimum d'éclipses, tandis que l'orientation de l'instrument [un photomètre de haute précision constitué d'un télescope de 30 cm d'ouverture et d'un seul capteur couvrant les longueurs d'onde allant du visible au proche infrarouge, ndlr], dos au Soleil, lui assurera le maintien d'une température stable et réduira la lumière parasite au minimum pendant qu'il observera les cibles, sans éblouissement", explique l'ESA dans sa brochure dédiée à cette mission classée "S" pour "Small", autrement dit avec une durée de mission courte (trois ans et demi) et un budget réduit (inférieur à 50 millions d'euros).

L'objectif de CHEOPS est de réaliser des mesures très précises d'étoiles connues et d'observer les variations de leur luminosité causées par le passage d'une planète devant l'étoile. Cette méthode dite "des transits" est la même utilisée par TESS, le télescope spatial super-puissant lancé par la NASA en avril 2018 qui scrute le ciel pour trouver de nouvelles planètes. Mais à la différence de TESS, CHEOPS saura où diriger son objectif : au total, entre "500 et 600 cibles"

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