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Vision nocturne : Saint-Héand, l’usine ultra-stratégique de Thales

Ce site de 350 salariés, situé près de Saint-Etienne, conçoit des jumelles de vision nocturne et jumelles thermiques uniques au monde. Sa nouvelle jumelle Sophie Ultima, capable de géolocaliser le soldat même en cas de brouillage GPS, est présentée au salon Eurosatory, qui s’ouvre ce lundi.

En cette douce nuit de juin, un ballet de minivans noirs trouble la quiétude de la forêt forézienne. Le convoi s’arrête dans une petite maison forestière. Derrière la porte, une impressionnante panoplie de jumelles de vision nocturne et de lunettes de visée est installée sur une grande table. "Servez-vous !", lance une voix dans la pénombre. Rendez-vous clandestin de trafiquants d’armes ? Pas vraiment. Ce 1er juin, Thales fait tester à la presse sa gamme de produits optiques de haute précision, vendus à 110.000 exemplaires dans le monde. Baptisés de noms féminins (Minie, Nellie, ), ces appareils high-tech, équipés des tubes d’intensification de lumière du français Photonis, permettent quasiment de voir comme en plein jour.

La mission du jour est claire : une (fausse) blessée doit être trouvée au plus vite dans les sous-bois. Avec la jumelle Minie-D/IR, l’opération ne prend que quelques secondes : combinant intensification de lumière et imagerie infra-rouge, la jumelle dévoile la blessée même à 150m de distance. Si le casque qui intègre la caméra pèse un peu sur la nuque, la vision de l’environnement, en contrastes de vert, permet une avancée rapide, même en pleine forêt. La jumelle Bonie-HP, dédiée aux forces spéciales opérant dans les nuits les plus sombres, dévoile encore plus de détails. Même efficacité de la lunette de visée XTRAIM, intégrable sur les nouveaux fusils d'assaut HK-416 ou le fusil-mitrailleur léger Minimi : avec un système intégré d'intensification de lumière et d'infrarouge, elle permet de "décamoufler" des soldats ennemis, de jour comme de nuit. La cible, dissimulée dans un sous-bois, est neutralisée en une seconde.

Fusil équipé du viseur XTRAIM de Thales (photo Thales)

Optiques embarquées sur Apollo 11

Si Thales s’est imposé comme un leader mondial de ces systèmes optiques, c’est au site de Saint-Héand (Loire) qu’il le doit. Rachetée en 1994 par ce qui s’appelait encore Thomson-CSF, cette usine avait été créée en 1937 par Pierre Angénieux, un [...]

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