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Vélo: le fabricant londonien Brompton se détache du peloton

Né il y a vingt ans avec un concept inédit, le fabricant londonien est devenu le leader du vélo du Royaume-Uni. Dernier défi: doubler sa production en cinq ans.

Les fers à souder n'ont pas le temps de refroidir. Autour de larges pièces cylindriques, des dizaines d'ouvriers s'affairent sans relâche. Un cadre naîtra bientôt à force de soudures et de refroidissements. Le bruit est aussi assourdissant que l'ambiance semble bon enfant. Dans l'ouest de Londres, à Greenford, l'usine de Brompton tourne à plein régime en cette mi-avril. "Il y a vingt ans, nous étions 40 à produire des vélos et je donnais des coups de main", se souvient le directeur général Will Butler-Adams.

Depuis l'idée loufoque d'Andrew Ritchie au milieu des années 1970, le concept du vélo pliable rassemble de plus en plus d'adeptes. Bien sûr des citadins au premier chef, qui y voient un moyen de combiner la flexibilité du vélo aux transports en commun, aux dignitaires britanniques, comme le prince Harry ou David Cameron, qui s'affichent fièrement sur leur petite reine.

Comme l'ensemble de l'industrie, l'usine a dû mettre les bouchées doubles face à une . Brompton a réussi à augmenter sa production de 35% l'année dernière, à 90.000 vélos. Le chiffre d'affaires suit, pour atteindre le record de 100 millions de livres (120 millions d'euros). Ce qui en fait le premier fabricant de cycles du Royaume-Uni. "Les vélos que nous avons imaginés n'ont jamais été faits pour de tels volumes, reconnaît Will Butler-Adams. Nous avons optimisé petit à petit notre processus, mais cela ne suffit pas pour suivre les changements majeurs à l'œuvre, aussi bien dans les matériaux que dans l'Internet des objets." Si bien que Brompton prévoit la construction d'une méga-usine à Ashford, afin de pouvoir doubler sa production d'ici à 2027, avec 200.000 vélos par an. "Ce lieu est comme nous au départ, confie le directeur général . Pas du tout à la mode, et pourtant, cela nous convient: à trente minutes de Londres afin de pouvoir attirer des talents, et plus proche de la mer afin d'exporter notre production." Environ 80% des vélos sont actuellement vendus hors du royaume.

Levée participative

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