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Qu’est-ce qu’une exocomète ?

Il n’y a pas des comètes que dans le système solaire. Depuis des décennies, les scientifiques savent qu’il existe des exocomètes : des comètes tournant autour d’autres étoiles.

Vous connaissez les exoplanètes, mais connaissez-vous les exocomètes ? Elles sont pourtant connues depuis 35 ans par les scientifiques. Une nouvelle étape a été franchie ce jeudi 28 avril 2022, avec une analyse plus approfondie de 30 « exocomètes » situées dans un jeune système planétaire, celui de l’étoile β Pictoris. Une étude, relayée par le CNRS, a été publiée dans Scientific Reports.

Des comètes, mais en dehors du système solaire

De quoi parle-t-on exactement ? « L’exocomète est par définition une comète qui n’est pas dans le système solaire, mais dans un système extrasolaire. De la même façon que les exoplanètes sont des planètes dans des systèmes extrasolaires », résume auprès de Numerama l’astrophysicien Alain Lecavelier, directeur de recherche au CNRS. Ce sont donc des comètes, mais en orbite autour d’autres étoiles que le Soleil.

Les comètes sont des objets très étudiés, car ils constituent de véritables vestiges de la formation du système solaire. Plus de 3 740 comètes sont connues, chacune avec ses spécificités. Mais chacune peut être décrite comme « un petit noyau rocheux de quelques kilomètres de diamètre, composé de roches et de glace,

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