La bourse ferme dans 7 h 4 min

La première fibre optique fabriquée… avec du bois !

Céline Deluzarche, Journaliste

Les câbles optiques sous-marins s’étendent aujourd’hui sur plus de 1,2 million de kilomètres entre les continents, selon le site Telegeography. Et c’est sans compter la fibre optique qui relie chacune de nos maisons pour nous apporter une connexion ultra-rapide aux services de l'Internet ou à la télévision. La fibre optique trouve aussi de nombreux débouchés dans le domaine médical (endoscopes, photothérapie, dentaire…), dans l’éclairage, le transport ou le militaire.

Ces millions de câbles sont généralement constitués d’une « âme » en verre et plastique, et qui possèdent d’excellentes propriétés optiques, puis ils sont recouverts d’une gaine avec un plus faible indice de réfraction afin de guider la lumière à l’intérieur. Malheureusement, ces matériaux sont souvent coûteux et non renouvelables.

Le bois qui conduit la lumière

Des chercheurs du Centre national de la Recherche technique de la Finlande - VTT (acronyme de Valtion Teknillinen Tutkimuskeskus) se sont tournés vers un matériau bien plus écologique, biodégradable et bon marché : le bois. Ils ont développé une fibre optique constituée à 100 % de cellulose. Le bois n’est pourtant pas spécialement connu comme bon conducteur de lumière. Ces dernières années, on a cependant réussi à rendre le bois transparent, en éliminant sa lignine et en le mixant avec un polymère transparent.

La fibre est constituée d’un cœur en cellulose d’environ 210 micromètres (µm) de diamètre entouré d’une gaine en acétate de cellulose de 3,40 µm. © Hannes Orelma et al, Cellulose, 2019

Les chercheurs finlandais se sont eux concentrés sur la cellulose extraite du bois. Ils l’ont d’abord dissoute dans un solvant, puis plongée dans l’eau, ce qui fait coaguler la cellulose. Ils ont récupéré une fibre optique parfaitement transparente, au fort indice de réfraction, qui a ensuite été séchée, puis recouverte d’acétate de cellulose, au plus faible indice de réfraction. Cette fibre écolo, qui possède une bonne résistance thermique et mécanique,...

> Lire la suite sur Futura