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Pourquoi les girafes ont-elles un si long cou ?

Les mécanismes de la sélection naturelle peuvent être mystérieux. Les raisons du long cou des girafes font débat, car plusieurs explications semblent possibles. Une étude archéologique d’un lointain ancêtre ravive les questions sur l’histoire évolutive des girafes.

Dans le règne animal, les girafes se distinguent avec un très long cou qui leur permet de déguster les plus hautes branches sans effort. Ce genre de particularités provient du processus évolutif de la sélection naturelle : un avantage qui aide à survivre face à une ou plusieurs « pressions ». Au fil des décennies, des siècles, des millénaires, les individus d’une espèce qui disposent d’un avantage contre ces pressions deviennent majoritaires, puisqu’ils transmettent davantage leurs gènes aux générations suivantes, là où les individus désavantagés disparaissent.

Les mécanismes de l’Évolution, découverts initialement par Charles Darwin à la fin du XXe siècle, commencent à être de mieux en mieux compris. Mais il demeure des mystères à l’échelle de certaines espèces : pourquoi tel ou tel avantage s’est-il imposé chez tel ou tel animal ?

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Dans le cas de la girafe, on a tendance à estimer que l’avantage est alimentaire. Les individus disposant d’un plus long cou peuvent atteindre une source de nourriture inaccessible aux autres espèces herbivores, dans des environnements très concurrentiels. Mais cette explication ne satisfait pas tous les scientifiques.

Certains estiment qu’il s’agirait plutôt d’un avantage reproductif.

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