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Pourquoi certains trous noirs ont-ils un astérisque dans leur nom ?

Sagittarius A*, M87*, M31*… Plusieurs trous noirs ont en commun la présence d’un astérisque à la fin de leur nom. D’où vient cette particularité, qui ne concerne pas tous les trous noirs ?

Enfin, nous savons à quoi ressemble le trou noir supermassif au centre de la Voie lactée. Le 12 mai 2022, la première photo de cet objet astronomique a été présentée (et non, cette photo de trou noir n’est pas « floue »). On n’y « voit » pas exactement le trou noir, qui est par définition invisible. Mais c’est bien lui, cette ombre au centre de l’image, entourée d’un anneau brillant de gaz. Cette ombre s’appelle Sagittarius A*.

Ce nom, qui peut sembler atypique, fait référence à la constellation du Sagittaire, dans laquelle une source d’onde radio associée au trou noir, Sagittarius A, est située. Mais pourquoi ajouter un astérisque pour désigner le trou noir ? Il n’existe pourtant pas de règle que devraient suivre tous les astronomes pour nommer ces objets célestes si fascinants. « Les nomenclatures officielles sont fixées par l’Union astronomique internationale (IAU). Pour les trous noirs, il n’y a pas de règle spécifique », explique à Numerama Maïca Clavel, chercheuse CNRS à l’Institut de Planétologie et d’Astrophysique de Grenoble (IPAG) et spécialiste des trous noirs.

Tous les trous noirs n’ont pas d’étoile dans leur nom

La plupart des trous noirs étudiés sont de petits spécimens,

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