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Mars perdrait de l'eau plus vite qu'on ne le pensait et cette découverte éclaire l'histoire de la planète rouge

Mars perdrait de l'eau plus rapidement qu'on ne l'avait supposé auparavant, selon une étude publiée ce jeudi 9 janvier 2020 dans la revue Science et menée par une équipe de chercheurs internationale. "L'eau sur Mars est capable de pénétrer très très haut dans l'atmosphère (à plus de 80 km d'altitude) dans des quantités qu'on n'imaginait pas et avec une facilité qu'on ne supposait pas. Cela a des implications fortes sur le fait que cette eau va s'échapper de l'atmosphère et se perdre dans l'espace, car il n'existe pas de moyens pour que Mars récupère cette eau", a résumé à à Business Insider France Franck Montmessin, directeur de recherche au laboratoire LATMOS (Laboratoire Atmosphères, Milieux, Observations spatiales) du CNRS qui a dirigé en partie l'étude. Mars reçoit en effet un apport régulier d'eau via des impact de comètes et d'astéroïdes mais cet apport n'est pas suffisant pour compenser les pertes.

Les chercheurs ont constaté que de grandes poches atmosphériques sont en état de sursaturation : "l'atmosphère contient alors entre 10 à 100 fois plus de vapeur l'eau que sa température ne lui permet en théorie. Avec les taux de sursaturation constatés, la capacité de l'eau à s'échapper serait plus que décuplée à certaines saisons", a-t-il précisé. Le chercheur du CNRS a détaillé ce mécanisme d'échappement de l'eau : une fois que l'eau (H20) est montée suffisamment haut pour atteindre les rayons du Soleil, "les rayons ultraviolets cassent les molécules en atomes d'oxygène (O2) et d'hydrogène (H). Ces atomes sont capables de se libérer de la gravité de Mars car ils sont beaucoup plus légers" — l'hydrogène est l'élément le plus simple et le plus léger.

"Jusqu'à présent, les scientifiques pensaient qu'il fallait beaucoup plus de temps (environ plusieurs dizaines d'années) pour que l'eau n'arrive haut dans l'atmosphère et qu'elle soit dissociée en atomes d'hydrogène et d'oxygène. En vérité, ce mécanisme prend beaucoup moins de temps : quelques jours à quelques semaines",

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