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A l'ombre d'Airbus, la grande bataille des avions à propulsion hydrogène

HORS-SERIE - A l'ombre du géant Airbus, plusieurs start-up s'activent pour faire décoller des avions à propulsion hydrogène dès 2025. De ZeroAvia à Universal Hydrogen, gros plan sur les acteurs les plus prometteurs.

Dans la grande course vers l'avion à propulsion hydrogène, il y a deux grands types de concurrents. Les poids lourds, comme qui espère faire décoller . Et une multitude d'acteurs moins connus, mais pas forcément moins ambitieux. Parmi ceux-là, la start-up américaine ZeroAvia, fondée en 2017, apparaît déjà comme un des favoris de la compétition. Soutenu depuis 2020 par le fondateur d'Amazon, , et celui de Microsoft, Bill Gates, le groupe californien a encore levé, en décembre dernier, 35 millions de dollars auprès des compagnies aériennes United Airlines et Alaska Airlines, portant sa levée de fonds totale à 115 millions de dollars.

Les start-up américaines, premières sur la piste

La jeune pousse américaine développe un système pour transformer des avions à motorisation thermique en appareils propulsés par une pile à combustible. Le premier vol d'un Dornier 328 ainsi modifié est prévu au cours des prochaines semaines, ce qui ouvrira la voie à la commercialisation d'un premier appareil zéro émission de 10 à 20 sièges dès 2024, puis d'avions régionaux de 40 à 80 places entre 2026 et 2028, notamment un jet régional Dash 8 converti à l'hydrogène. "Le challenge est énorme, il faudra des décennies pour convertir tous les appareils", reconnaissait fin mars sur Bloomberg TV le fondateur et directeur général de la société, Val Miftakhov. ZeroAvia, qui a installé l'essentiel de ses équipes en Angleterre, n'est évidemment pas seul sur le créneau.

En 2020, la start-up a vu arriver sur ses plates-bandes une autre jeune pousse ambitieuse, Universal Hydrogen, lancée par l'ancien directeur technique d'Airbus, Paul Eremenko. Comme son rival, la société californienne propose de convertir des avions classiques à l'hydrogène, mais avec une innovation qu'elle estime décisive pour s'imposer sur le marché: un système de capsules d'hydrogène, qui s'installe à l'arrière du fuselage d'avions existants, en remplaçant trois rangées de sièges. Le principe de ces capsules, c'est le plug & play: [...]

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