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Une deuxième planète pourrait orbiter autour de l'étoile la plus proche du Soleil, et les astronomes pensent que c'est une super-Terre

La potentielle nouvelle planète semble être une super-Terre — le terme pour une planète avec une masse plus grande que la Terre mais significativement plus petite que la géante de glace Neptune. "Proxima Centauri est l'étoile la plus proche du Soleil, et cette détection en ferait le système planétaire le plus proche de nous", a déclaré l'astronome Mario Damasso, l'auteur principal de l'étude, dans un courriel à Business Insider US.

Proxima c (si elle existe) n'est probablement pas habitable — étant donné la distance qui la sépare de son étoile, la planète est probablement gelée ou enveloppée dans une atmosphère étouffante d'hydrogène-hélium. Mais sa proximité avec nous pourrait offrir une occasion unique d'étudier un autre système stellaire.

Proxima c pourrait être une super-Terre situé dans un endroit inattendu

Si elle est réelle, Proxima c ne devrait pas exister là où elle est. Les astronomes pensent que les super-Terres se forment autour de ce qui est appelé la "ligne de neige", la distance la plus proche d'une étoile où l'eau peut se transformer en glace : les solides glacés s'accumulent dans cette région lorsqu'un système stellaire en est à ses premiers balbutiements, ce qui contribue à la formation des planètes.

Cependant, Proxima c est située bien au-delà de cette ligne de neige, de sorte que son existence pourrait remettre en question cette théorie. Mais encore une fois, les chercheurs ne savent toujours pas si une planète existe vraiment.

L'équipe a découvert Proxima c en utilisant une technique appelée vitesse radiale. Elle fonctionne ainsi : les planètes tirent légèrement sur leurs étoiles lorsqu'elles sont en orbite. Lorsque la position de l'étoile se déplace, même de cette façon minime, elle change les couleurs de sa lumière. Si ces changements sont cycliques, cela suggère que la cause est une planète en orbite.

L'équipe de Mario Damasso a identifié ce type de changement cyclique dans la lumière de Proxima Centauri, et a conclu qu'il n'est pas lié aux mouvements

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