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Centrale nucléaire: comment ça fonctionne

© distelAPPArath / Pixabay

PRATIQUE - Souvent au centre de l’actualité en France, les centrales nucléaires fonctionnent de manière assez complexe, pour notamment produire de l’électricité. Explications.

Attendu début novembre au Conseil des ministres, un nouveau projet de loi du gouvernement devrait faciliter la construction de six nouveaux réacteurs nucléaires en allégeant certaines procédures administratives. Une fois mis en service à l’horizon 2035, ils viendraient s’ajouter aux 56 réacteurs déjà présents en France, qui font du nucléaire la première source de production d’électricité du pays. L’Hexagone compte actuellement dix-huit centrales, toutes gérées par EDF, qui se composent d’un ou plusieurs réacteurs. En effet, si dans le langage courant, centrale et réacteur nucléaire sont souvent confondus, la centrale désigne l’ensemble d’un site produisant de l’énergie nucléaire dans le but de générer de l’électricité.

Comment une centrale nucléaire parvient-elle à produire de l’électricité?

Différents types de centrale sont capables de produire de l’électricité. Les centrales éoliennes fonctionnant grâce à l’énergie cinétique du vent, les centrales hydroélectriques se servant de l’énergie hydraulique (le mouvement de l’eau), mais aussi les centrales thermiques. Ces dernières fabriquent de l’électricité à partir d’une source de chaleur pouvant prendre différentes formes: l’énergie dégagée en brûlant un combustible fossile (charbon, gaz naturel, fioul…) pour une centrale thermique à flamme, les rayons du soleil pour une centrale solaire thermodynamique, ou encore des atomes radioactifs dans une centrale nucléaire.

Installation industrielle faisant partie intégrante de la centrale nucléaire, le réacteur nucléaire utilise des noyaux d’uranium ou de plutonium comme source de chaleur. Ces combustibles nucléaires contiennent des atomes radioactifs dont le noyau a la capacité de se casser sous l’action d’un neutron et de libérer de l’énergie. C’est ce qu’on appelle la fission nucléaire. Suivant le même principe que les autres centrales thermiques (à flamme, solaire thermodynamique…), la centrale nucléaire utilise l’énergie obtenue pour chauffer de l’eau et générer de la va[...]

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