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Cabinet de curiosités : le tube Nixie, accessoire incontournable des films de science-fiction

·2 min de lecture

Le temps s’adoucit, les arbres se parent d’orange et de jaune, l’odeur enivrante du pétrichor envahit l’air. Pas de doute, l’automne est là ! Et avec lui pointent leur nez les traditionnelles festivités de la fin du mois d’octobre. Alors, à l’occasion de l’approche d’Halloween, prenons un instant pour aborder le plus magique des états de la matière : le plasma. Source d’émerveillement pour Nikola Tesla sous la forme d’éclairs, pour Joan Feynman sous l'apparence d’aurores boréales, et pour les chercheurs actuels dans leur quête de la fusion nucléaire, le plasma a quelque chose d’indéniablement enchanteur. C’est d’ailleurs probablement la raison pour laquelle le chancelier Palpatine, la sorcière Winifred et la baguette d’Harry Potter produisent tous des éclairs de couleurs variées pour illustrer la physicalité de la magie (ou de la Force). Et bien que les appareils électriques n’aient pas leur place dans le monde des sorciers, il ne fait nul doute que celui dont nous allons parler aujourd’hui aurait pu très naturellement être trouvé sur le chemin de Traverse ou dans un dortoir de Hogwarts. Partons à la rencontre du tube Nixie.

Nixie : un esprit de feu dans un tube de verre

L’histoire du tube Nixie débute dans les laboratoires de l’entreprise familiale Haydu Brothers. Créée en 1936 par l’émigré hongrois John Haydu, la firme se spécialise dans la manufacture et le développement de composants – en particulier des tubes à vide – pour des géants comme General Electric ou Raytheon. Dans les années 1950, l’équipe des fils George et Zoltan Haydu développe un petit bijou d’électronique qui marque une nouvelle étape dans l’évolution les technologies d’affichage. Il consiste en une ampoule de verre remplie d’un mélange de gaz incolores, à l’intérieur de laquelle des chiffres ou des lettres s’illuminent d'une douce lueur, similaire à celle d’une flamme de bougie. Le tube Nixie vient de prendre vie, et il ne faut qu’un instant pour que l’entreprise Burroughs Corporation, l’un...

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