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Bennu et Ryugu, deux astéroïdes taillés comme des diamants dans le Système solaire

·1 min de lecture

Des scientifiques du Collège doctoral de science et technologie d'Okinawa (Oist) et de l'Université Rutgers ont utilisé des concepts simples de la physique granulaire pour expliquer la curieuse forme de diamant de deux astéroïdes proches de la Terre.

Ces deux astéroïdes, Bennu et Ryugu, ont été explorés par une sonde spatiale, respectivement Osiris-REx et Hayabusa 2, ce qui facilite leur étude. Ces deux astéroïdes en forme de diamant sont des « tas de gravats », ce qui signifie qu'ils sont constitués de nombreux petits morceaux de matériaux rocheux qui sont lâchement maintenus ensemble par gravité. Ce sont ainsi essentiellement des grains qui interagissent les uns avec les autres, comme le sable de nos plages.

Comparaison de Ryugu (à gauche) avec Bennu (à droite), plus petit. © Emily Lakdawalla, Jaxa, Nasa
Comparaison de Ryugu (à gauche) avec Bennu (à droite), plus petit. © Emily Lakdawalla, Jaxa, Nasa

Tapan Sabuwala, premier auteur de l'article publié dans Granular Matter et chercheur à l'unité de mécanique des fluides de l'Oist, explique : « Les modèles précédents attribuaient cette forme de diamant aux forces causées par la rotation, qui ont entraîné le déplacement de la matière des pôles vers l'équateur. Mais, lorsque les astéroïdes étaient simulés à l'aide de ces modèles, la forme était aplatie ou asymétrique plutôt qu'en diamant, donc nous savions que quelque chose n'allait pas. Nous avons découvert qu'il manquait à ces modèles un ingrédient clé, le dépôt de matière. Et un simple modèle de physique granulaire, normalement utilisé pour le dépôt de grains comme le sable ou le sucre, put prédire la forme observée ».

Des châteaux de sable aux astéroïdes

Imaginez que vous versez du sable ou du sucre dans un entonnoir, un cocktail de forces différentes fera en sorte qu'il forme un tas conique. Les physiciens spécialistes de la matière granulaire peuvent prédire la forme du tas en fonction des différentes forces qui agissent sur les grains. Le Dr. Sabuwala, aux côtés du professeur Pinaki Chakraborty, qui dirige l'unité, et du professeur Troy Shinbrot, de...

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