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La plus ancienne étoile de mer découverte dans le « Pompéi de la paléontologie »

Céline Deluzarche, Journaliste
·2 min de lecture

C’est un fossile exceptionnel qu’ont mis au jour des chercheurs de l’université de Cambridge (Royaume-Uni) : un ancêtre de l’étoile de mer qui serait âgé de 480 millions d’années, à une époque où les océans étaient encore vides de poissons. La Terre est alors en pleine période d’explosion du vivant, appelée « Grande biodiversification ordovicienne », qui voit apparaître de nombreuses espèces animales. Des espèces étranges qui ont pour la plupart été décimées avec l’extinction massive de la fin de l’Ordovicien. « Si vous aviez plongé sous la mer à cette époque, vous n’auriez rencontré pratiquement aucun animal connu. Excepté l’étoile de mer qui est l’un des rares animaux modernes datant de cette période », confirme Aaron Hunter, principal auteur de l’étude parue dans Biology Letters.

Cantabrigiaster, le plus ancien ancêtre connu de l’étoile de mer. © Aaron Hunter
Cantabrigiaster, le plus ancien ancêtre connu de l’étoile de mer. © Aaron Hunter

17 ans pour percer les mystères du fossile

L’origine de l’étoile de mer fait l’objet de débats chez les biologistes depuis des décennies. Ces animaux très fragiles sont en grande partie constitués de parties molles qui se conservent peu ; seule une poignée de fossiles de Somasteroidea (ancêtres des étoiles de mer) ont été découverts. Trouver un fossile aussi bien préservé est donc très exceptionnel, atteste Aaron Hunter. « La structure du fossile est tellement complexe et riche en détails qu’il nous a fallu 17 ans avant d’en comprendre la signification ». Le fossile a en effet été découvert en 2003 dans la formation de Fezouata, au sud du Maroc, parfois surnommée le « Pompéi de la paléontologie ». Ce dépôt d’argiles, qui date du début de l’Ordovicien, offre un aperçu unique des formes de vie de cette période. On y a notamment découvert des algues, spongiaires, cnidaires, trilobites, arthropodes primitifs ou encore des anomalocarides géantes.

Cantabrigiaster était à mi-chemin entre l’étoile de mer et le crinoïde. © Madmeg
Cantabrigiaster était à mi-chemin entre l’étoile de mer et le crinoïde. © Madmeg

L’énigme des étoiles de mer à cinq bras

Cette étoile de mer primitive, nommée...

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